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On entend encore le bruit des bouchons de champagne apparaître. Le 29 mai 2018, la Ligue de football professionnel a annoncé la grande nouvelle: les droits de diffusion de la Ligue 1 et de la Ligue 2 pour la période 2020-2024 ont été vendus pour 1,153 milliard d’euros par saison. De quoi faire sourire l’ensemble du football français depuis plusieurs années, avec une explosion de chiffre d’affaires et potentiellement une compétitivité accrue. Tout cela a été rendu possible par un nouvel acteur sur le marché français, le groupe sino-espagnol Mediapro, qui a remporté l’essentiel de la Ligue 1 sur Canal Plus et beIN Sports. La bataille contre le responsable de la chaîne cryptée, le diffuseur historique du championnat de France, n’a pas pesé lourd aux yeux des différents dirigeants du club, heureux de l’appel d’offres mené par le tandem Boy de la Tour-Quillot.

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Mais très vite, les 780 M € annuels pour la Ligue 1 et les 34 M € pour la Ligue 2 promis par Mediapro semblent disproportionnés à certains, y compris apparemment Canal Plus. Simple canal mauvais perdant ou mauvais signe? La première solution est alors adoptée, et le discours optimiste de Jaume Roures, responsable de Mediapro, séduit le football français. «Nous payons beaucoup, mais notre objectif est de développer le marché. C’est ce que nous avons déjà fait avec le football espagnol. Lorsque nous l’avons acheté il y a douze ans, les droits du football étaient de 400 millions d’euros et il y avait un million d’abonnés. Aujourd’hui, les droits de la Liga sont de 2,2 milliards d’euros et nous avons augmenté le nombre d’abonnés à 4 millions. Nous avons multiplié par cinq la valeur du football espagnol et avons finalement gagné tout l’argent: les clubs, les joueurs et Mediapro.  »

La question de la rentabilité

Dans un marché sportif français qui s’étirait déjà avec le look de RMC Sports quelques mois plus tôt (droits à la Coupe d’Europe et à la Premier League), l’arrivée de Mediapro n’est pas une très bonne nouvelle pour les grands. consommateurs de football à la télévision. À quel prix la future chaîne sera-t-elle disponible? Le PDG du groupe Canal Plus Maxime Saada imagine un prix de 15 euros, plus ou moins à l’image de ce qui a été réclamé par beIN Sports à son arrivée, et souligne l’incohérence selon lui avec le prix que Mediapro paie à LFP. «Pour rentabiliser 850 millions d’euros, il faut sept millions d’abonnés. Là en six ans, avec la L1, la Liga, la Serie A, les Coupes d’Europe, la NBA, la Coupe du monde et l’Euro a réussi à mobiliser 3,5 millions. « 

Mediapro s’est attendu à une proposition plus chère et a rapidement filtré le prix de 25 euros pour avoir accès à son futur bouquet de chaînes. «On parle de quelque chose de l’ordre de 25 euros et il faut 3,3 millions d’abonnés pour être rentable. Notre accord avec la ligue dure quatre saisons et nous pouvons y parvenir. Je ne dis pas que nous devrions l’avoir la saison prochaine, mais ce sont des objectifs très raisonnables. « Révèle Jaume Roures en décembre 2019. Quelques semaines auparavant, cependant, certains acteurs majeurs du football français, comme Jean-Michel Aulas, commencent à s’inquiéter du manque de lisibilité de ce projet.

Plus l’échéance approche, plus l’anxiété augmente. La chaîne promise par Mediapro prend peu à peu forme, le prix de 25 euros semble un peu élevé pour un public français déjà bien touché dans le portefeuille des autres diffuseurs et le contrat signé entre LFP et Mediapro est criard. La cause? L’absence de garantie bancaire, remplacée par une caution solidaire du propriétaire majoritaire du groupe. Contre cette méfiance grandissante, Jaume Roures est remonté à plusieurs reprises dans l’assiette, également pour répondre à certaines attaques de Canal Plus. « Avons-nous des antécédents de non-paiement? » Non non. Ça n’existe pas. Canal a aussi une grosse facture. La non-exclusivité avec beIN n’est pas un cadeau. C1 … Est-ce que tout cela sera rentable? De combien leurs abonnés ont-ils besoin? Je ne maîtrise pas le Canal, mais ça me dérange au final. Avons-nous laissé quelque chose à payer quelque part? « il s’énerve en décembre 2019.

Un démarrage lent depuis l’accélération

Roures défend la légitimité de son groupe face à la méfiance extérieure. Mais l’apparition du coronavirus et de l’épidémie mondiale se révélera bien plus grave que la méfiance envers une partie de la planète footballistique. Mediapro s’engage sur plusieurs territoires à travers le monde et tente de sauver ce qui peut être sauvé, et exige, par exemple, que la Liga mette fin à sa saison pour la survie de tous les acteurs économiques. En avril 2020, il la remet dans une nouvelle interview pour répondre au scepticisme environnant et au manque de garantie bancaire. « L’absence de garantie bancaire dans notre contrat avec la ligue est-elle inquiétante? Nous n’avons jamais fait de garantie bancaire ailleurs. Ni dans le championnat espagnol, ni au Canada, ni aux États-Unis ni au Chili. Où sont les garanties pour Canal et beIN s’ils ne paient pas? Quelqu’un s’en soucie-t-il? Personne ne se soucie de ne pas payer près de 300 millions d’euros? « 

Cependant, Mediapro accélère le rythme en annonçant en juin son accord avec TF1 pour l’utilisation du nom Telefoot pour sa chaîne ainsi que certains moyens de production et son duo de commentateurs vedettes (Margotton-Lizarazu) pour les grandes affiches. Dans le même temps, la guerre avec Canal Plus s’intensifie alors que le groupe français, contrarié de ne pas trouver d’accord pour distribuer la chaîne Telefoot, décide de poursuivre Mediapro. «Nous avons le sentiment que les termes que Mediapro exige de nous sont irréalistes, voire surréalistes. Nous sommes invités à un nombre d’abonnés garanti, pour lequel nous devons payer, qui correspond à environ un tiers de notre base totale d’abonnés et qui est trois fois le volume total d’abonnés aux forfaits sportifs Canal +. Nous sommes pleinement convaincus que ce ne sont pas les conditions que d’autres opérateurs ont demandées. « , a battu Maxime Saada il y a quelques semaines.

Alors que Mediapro multiplie les accords, avec Orange, Free, SFR, Bouygues et Netflix, RMC accepte de diffuser des Coupes d’Europe et d’ajouter du contenu premium à son programme, et que sa chaîne Telefoot prend enfin forme. Mieux encore, le premier versement attendu par la LFP le 5 août, correspondant à 17% de la somme, arrive à temps: voici 172 millions d’euros dans le sac du football professionnel français, avec la redistribution tant attendue pour les clubs aux prises avec la crise du Covid-19. Les choses semblent donc finalement aller dans la bonne direction. Malgré quelques accrocs techniques au cours des premières semaines, la chaîne Téléfoot a généralement réussi au début et a réussi à tenir ses engagements éditoriaux.

Le football français suspendu de Mediapro

Tout cela est maintenant balayé presque sur le côté. Blâmez-le sur cette deuxième partie que Mediapro n’a pas payé le 5 octobre. Jaume Roures a formalisé qu’il s’agissait d’une volonté de renégocier les termes du contrat conclu en mai 2018 en raison de la crise sanitaire et économique. Mediapro a-t-il surestimé sa capacité à séduire le public français? RTL a annoncé le nombre de 278 000 abonnés actuellement, loin des prévisions et des objectifs pour sa gestion (avec ce nombre d’abonnés, l’abonnement devrait s’élever à 314 euros par mois pour qu’il soit rentable). Ou est-il simplement affecté par la crise pour sécuriser ses implantations? La LFP, qui a depuis changé de président avec l’élection de Vincent Labrune, s’en fiche et a refusé le délai de paiement. Les clubs ne seront pas affectés par la redistribution attendue le 17 octobre et pourraient craindre des dommages irréparables.

Les propos de Maxime Saada, qui ont été rendus publics après la perte de ses droits en mai 2018, résonnent encore plus fort aujourd’hui. «À ces prix, c’est complètement déraisonnable. Il est impossible de parier de telles sommes. Nous le verrons dans deux ans. Le vrai problème concerne les présidents de club. (…) Je ne comprends pas comment nous pouvons rendre cela rentable », avait-il expliqué. C’était avant le coronavirus. Aujourd’hui, il est très difficile d’imaginer ce qui mettra fin à ce qui ressemblait à une révolution dans le paysage audiovisuel français. Chez LFP, plus de deux ans après la vente record, Doliprane a dû remplacer le champagne.

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